İnsanoğlu ilk zamanlardan beri doğal ürünlerde bulunmayan yararlar sağlayacak malzemeler geliştirmek için çok çabalamıştır. Plastik malzemelerin gelişimi plastiğin özelliklerine sahip doğal malzemelerin (sakız, şellak gibi) kullanımıyla başlamış ve ardından (kauçuk, nitroselülöz, kolajen, galalit gibi) kimyasal olarak değiştirilmiş doğal malzemelerin gelişimiyle devam etmiştir. Son olarak da bundan 100 yıl önce modern plastikler olarak tanıdığımız tamamen sentetik malzemeler geliştirilmeye başlamıştır. Bunun muhtemelen ilk örneği Alexander Parkes’ın 1855’te icat ettiği, bugün selüloid olarak bildiğimiz ancak parkesin adını verdiği maddedir. Polivinil klorür (PVC) ilk olarak 1838-1872 yılları arasında polimerleştirilmiştir ve Leo Baekeland’ın 1907 yılında ilk gerçek sentetik, seri üretim plastiği yani bakalit maddesini yaratmasıyla önemli bir dönüm noktası yaşanmıştır.